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artist Ben Wilkins

Montreal, QC, CANADA
Milagro Records
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biographical info

Ben Wilkins - Biography

Born and raised in Ontario, Ben Wilkins moved to Montreal, Quebec, at the age of eighteen, to study music at McGill University. He majored in Classical Trumpet and soaked up whatever he could regarding composition, arranging, singing, theory and jazz harmony – spending countless nights sneaking into the piano studios after hours to write songs. Upon graduation, Wilkins received a scholarship to study Mandarin in China, and spent the better part of a year at the Shanghai Conservatory of Music and the Beijing Language and Culture University. Upon his return to Montreal, speaking fluent Mandarin, he began to perform locally and in college and club shows in the north-eastern U.S.A. At around the same time he was approached by Pascal Shefteshy, an acclaimed engineer and producer working for Pierre Marchand (Sarah McLachlan, Rufus Wainwright) to record an album. They began working on Ben’s debut album, and just as their limited budget was running out, Pierre Marchand announced that he was going to India for three months. As an act of faith in Ben’s abilities, Marchand left the door to his studio open to Wilkins and Shefteshy, putting them in the position to record an album without compromise.

Aside from working on his own album, Wilkins has not sat idle: he answered James Di Salvio’s call to write string and brass arrangements on The Garden, Bran Van 3000’s fourth album. Ben also lends his vocal talents to a track on this album, singing lead vocals on This Day.

In February 2011, "Back Of My Head", the first single from Ben’s upcoming album, attained a BDS Top 50 position after only a few weeks of promotions and stayed on the Charts for over twenty weeks. The second single, "Through To You" was launched to radio in September and has already reached number 6 position on the Quebec Charts.

The Album

Despite living in Montreal in the middle of an Indie Rock renaissance, Wilkins created an album that is transparent, warm and reminiscent of the music of the early 70’s. Complementing his clear tenor vocals, the album is intricately orchestrated with strings, brass, winds, orchestral percussion, and a small choir: 24 musicians in all.  For one particular session, Wilkins recorded 13 pianos simultaneously ringing in sympathy with one another. 

Of the album, author Stephan Lahens writes, “There is an undeniable maturity, an effortless lushness to his compositions and lyrics; one barely notices their complexity, which is a sign of quality. Delectable sounds simply flow in and change your world for the better. Wilkins' work is a relevant, fresh addition to the world of inspired pop music.” 

Dee Perry, of WCPN NPR in Cleveland, says, “In the course of one song, he takes you from light to dark emotions and lingers on the pastels in-between.” 

Montreal Journalist Claudio Pinto writes, “From his influences, Wilkins draws only the best, that is to say the lyrical aspects and the arrangements, which are in perfect self-restraint.”

Since recording the LP, Wilkins has worked with James DiSalvio of Bran Van 3000 on their fourth album The Garden, singing lead vocals on the track This Day, and arranging strings and brass for the entire album.  The Garden was released in Canada on October 19, 2010.

 

Ben Wilkins - Biographie 

Originaire de l’Ontario, Ben Wilkins déménage à Montréal à l’âge de dix-huit ans pour y étudier la musique. Déjà habile à la guitare et au piano, c'est à l’Université McGill qu’il  perfectionne son art. Puisqu'il lui faut choisir un instrument, il s'inscrit en interprétation de la trompette classique. Ben passe la majorité de son temps libre à amasser tout ce qu’il peut en matière de composition, de théorie et d’harmonie jazz, de techniques d’arrangements et de chant. L'institution prônant la musique contemporaine et moderne pour la composition, Ben se rapproche des étudiants en Jazz et travaille à sa propre musique. «Je faisais des compositions un peu en secret, pour moi-même. Je suis allé chercher ce dont j’avais besoin à McGill et j’ai fait ma propre école, mon propre programme», avoue-t-il.

Après avoir décroché son diplôme, Wilkins obtient une bourse pour étudier le mandarin, ce qui lui permet de passer près d’un an au Conservatoire de musique de Shanghai ainsi qu’à l’Université des langues et des cultures de Beijing. Un an plus tard, de retour à Montréal, il prend place sur les planches, offrant des prestations dans divers bars de la métropole. Il donne également plusieurs spectacles dans le nord-est américain.

Une rencontre déterminante se fait l’année suivante lorsque Pascal Shefteshy croise son chemin. Cet ex-confrère de McGill s’est forgé en quelques années toute une réputation d’ingénieur de son et de réalisateur chevronné. En effet, en tant qu’assistant du fameux réalisateur Pierre Marchand (Sarah McLachlan, Rufus Wainwright, etc.), Shefteshy a collaboré à la production d’albums de grosses pointures de la musique. Il propose à Wilkins d’immortaliser ses chansons.

Au moment où le budget de production s'essouffle, Pierre Marchand annonce qu’il s’exile trois mois en Inde. Laissant la porte du studio ouverte, il donne la chance à  Ben Wilkins de coproduire avec Pascal Shefteshy un album à son goût, un son étudié et travaillé, et ce sans aucune contrainte.

Dans la même année, Wilkins répond à l’appel de James Di Salvio, qui lui confie l’écriture des arrangements de cordes et de cuivres pour The Garden, quatrième album du groupe Bran Van 3000. On l’entend aussi chanter la piste vocale principale de la chanson This Day.

En février 2011, le premier extrait radio du premier album de Ben Wilkins, «Back Of My Head», se retrouve au Palmarès BDS Top 50 très rapidement et y reste pendant plus de vingt semaines. Il tourne ensuite un vidéoclip pour la chanson «Through To You», l’extrait étant envoyé en radio au mois de septembre et se retrouve déjà à la 6ie position au Palmarès. De plus, l'agence canadienne de spectacles SL Feldman décide de prendre Ben sous son aile croyant énormément en son talent et déjà plusieurs dates de spectacles se sont ajoutées à son calendrier.

L’album éponyme de Ben Wilkins sortira en magasin le 18 octobre 2011, sous étiquette Milagro Records.

 

L'album - Éponyme

Dans une métropole dominée par un rock alternatif en renaissance, Wilkins eut la lucidité de s’entêter à projeter sa vision de la musique populaire, donnant naissance à un album tout en douceur et en chaleur. Le disque évoque à sa manière certains enregistrements du début des années 1970. De riches arrangements de cordes, cuivres, et percussions d’orchestre y soutiennent sa voix cristalline. Parmi les 24 musiciens ayant participé au projet, on compte même une petite chorale. Lors d’une session, Wilkins enregistrait 13 pianos simultanément, les uns en parfaite symbiose avec les autres.

« La démarche de Wilkins est pertinente, rafraichissante. On note une indéniable maturité de plume, une aisance surprenante (compte tenu de son jeune âge) à la composition et à l’écriture. L’auditeur remarque à peine la complexité des arrangements, ce qui atteste de leur haute qualité. Des sonorités délectables viennent doucement habiter votre univers, le bonifiant subtilement.

La musique populaire peut être inspirée ; Ben le prouve. » – Stéphane Lahens, Auteur.

« En quelques minutes, la même chanson vous transporte à des antipodes émotifs, en des zones d’ombre et de lumière, à travers toutes les couleurs intermédiaires. » – Dee Perry, radio WCPN NPR, Cleveland.

« De ces influences, Wilkins tire le meilleur, soit l’aspect lyrique et les arrangements, qui sont d’une sobriété parfaite. » - Claudio Pinto, Journaliste, Montréal.

 

Ben Wilkins
Milagro Records
October, 2011
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